En Bangladesh el agua está envenenada con arsénico


Traducció de l’artícle de Le Monde comentat per l’Angels Martínez al seu bloc Punts de Vista. La gravetat dels fets ens empeny a donar-los a conèixer. 

En Bangladesh, una de cada cinco muertes se debe al arsénico

Araihazar District (Bangladesh), enviado especial

ASSOCIATED PRESS/Pavel Rahman
Una joven saca agua de un estanque en el pueblo de Laxmikhali, eb Bangladesh. Estas reservas de agua destinadas al almacenamiento o al cultivo de peces, son las que tienen una mayor contaminación por arsénico.

Une jeune fille récupère l’eau d'un étang dans le village de Laxmikhali, au Bangladesh. Ces réserves d’eau, destinées au stockage ou à l'élevage de poissons, sont les plus sujettes à la contamination par l’arsenic.Hace unos meses, Atiq ha visto aparecer unas manchas oscuras en sus brazos y en su torso. Este agricultor de unos cincuenta años ignoraba que el agua que sacaba cada dís de los pozos de su jardín estaba contaminada por arsénico, un tóxico elemento químico. Atiq, que vive con su familia en una cabaña de chapa, en medio de los arrozales, se queja a veces de estar fatigado. Ignora que tiene cáncer.

«Por desgracia, le hecho de saberlo no cambiaría nada. No hay un hospital en los alrededores donde pudieran curarlo, y además los tratamientos serían muy caros», explica el doctor Alauddin Ahmed, del centro médico la la Universidad de Columbia. En el 2000, la universidad newyorquina  creó una clínica en el distrito de Araihazar, e dos horas de carretera de la de capital, Dacca, para estudiar «in situ» los efectos del agua contaminada en la salud de 12.000 habitantes del lugar.

Resultado: un estudio publicado el junio en la revista médica The Lancet, indica que la mitad de la población de Bangladesh consume un agua con una concentración de arsénico superior a la normal y que provoca cáncer, diabetes, así como enfermedades cardiovasculares.

4,8 MILLONES DE POZOS CONTAMINADOS

pozo de agua en BangladeshSegún este estudio, en Bangladesh, una muerte de cada cinco está causada por el arsénico. La población autóctona sufre «la mayor contaminación en masa de la historia», según la Organización Mundial de la Salud (OMS).   

«La magnitud del problama es cincuenta veces superior a la de Chernobyl, pero atrae la atención cincuenta veces menos», añade Richard Wilson, profesor emérito de físisca en la universidad americana de Harvard.

Todo empezó en los años 1960. Para luchar contra las epidemias de cólera y aumentar la producción de arroz, se perforaron millones de pozos con ayuda de organizaciones no gubernamentales (ONGs). En los años 1990, unos científicos descubrieron, demasiado tarde, que estas aguas subterráneas eran mortales.

El arsénico, que existe en estado natural en el suelo, se vuelve peligroso cuando está presente en concentraciones elevadas en algunas capas freáticas, como consecuencia de largos procesos geológicos y químicos. Cerca de una cuarta parte de los 4,8 millones de los pozos comprobados están hoy contaminados a unos niveles considerados peligrosos.

Pero el envenenamiento por arsénico pasa a menudo inadvertido, a falta de síntomas. «Lo que no duele no se percibe como peligroso. Y a veces es díficil hacer que los aldeanos vengan a la clínica, pues para ellos es una jornada de trabajo perdida», testimonia el doctor Tariqul Islam, responsable de la clínica de la universidad de Columbia.

Casa vez que muere un habitante del distrito de Araihazar, los investigadores de la clínica van a su casa para conocer sus antecedentes médicos, comprobar el nivel de arsénico del agua que consumía y deducir las causas de su muerte.

«En las poblaciones expuestas, la tasa de mortalidad es superior a la normal en un 60 a 70%» explica Habibul Ahsan, el profesor de la universidad de Chicago que ha dirigido el estudio publicado en The Lancet.

UNAS SOLUCIONES LIMITADAS

Curar la contaminación por arsénico es imposible: una vez absorbida, la substancia permanece en el organismo. Los medicamentos son inútiles, la clínica de Columbia comprueba los efectos de la vitamina E y del selenio para mejorar la resistencia del organismo a los efectos del arsénico. La mejor solución sigue siendo la prevención, ya sea perforando pozos más profundos, y por tanto más caros, en capas acuíferas sanas, o bien filtrando el agua de los pozos contaminados.

Pero las reservas de agua en Bangladesh, uno de los paises más densamente poblados del mundo, son limitadas. Las reservas acuíferas no son suficientes. En el sudeste del país, donde el agua de los ríos está salada, los habitantes empiezan a guardar el agua de las lluvias monzónicas. Esta solución es restrictiva y no se aplica en el resto del país, pues requiere el mantenimiento de grandes embalses.

Tras su revolución verde, Bangladesh ha aumentado la superficie de sus arrozales para alimentar a su población. Pero el cultivo de un kilo de arroz necesita 4 m3 de agua.

«Aún no se probado que el arroz regado con agua contaminada por arsénico sea peligroso para la salud, pero sabemos que la contaminación disminuye la productividad de los arrozales«, explica Yan Zheng, encargado de los temas del agua en la oficina de Fondos para la Infancia de las Naciones Unidas (Unicef) en Dhaka. Unos investigadores trabajan en la creación de varidades de arroz genéticamente modificado para resistir al arsénico.

Filtro-de-aguaDieciocho mil filtros de agua para el uso doméstico, que cuestan un mínimo de 100 doláres (79 euros), se venden cada año a las ONGs que los distribuyen a precios módicos a los habitantes de los poblados afectados.

Pero lo más difícil es convencer a los aldeanos de utilizarlos. «Aunque sepan que el arsénico es peligroso, no cambian forzosamente sus hábitos»  testimonia Yan Zheng. «Están acostumbrados a consumir la misma agua desde hace decenas de años, y no ven aún las consecuencias.  Les resulta difícil asociar el arsénico con una enfermedad que mata.» Hasta tal punto que la UNICEF se plantea hacer un llamamiento a psicólogos especializados en los cambios de comportamiento.

En descargo de los habitantes, hay que reconocer que el uso de filtros puede resultar constrictivo. Algunos resultan defectuosos al cabo de unos meses, otros no logran eliminar el arsénico de un agua muy contaminada.

Por lo tanto, a menudo se usan com filtros cubos llenos de arena, con el riesgo de contaminación por bacterias y las enfermedades que eso conlleva. Y algunos aldeanos se resisten a consumir un agua menos fresca y con un sabor diferente, a la que están habituados.

Julien Bouissou

El AGUA MORTAL DE LOS POZOS

Bebida el 97 % de la población rural de Bangladesh se suministra de los pozos .

Población De los 145 millones de habitantes de Bangladesh, 35 millones beben un agua cuya concentración en arsénico sobrepasa el límite de 0,05 mg/l establecido para Bangladesh.

Y son  77 millions, si se tirne en cuenta el umbral de 0,01 mg/l establecido por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Perforaciones se han analizado el 55% de los 8,6 millones de pozos con que cuenta Bangladesh. Alrededor de una cuarta parte de ellos están contaminados por arsénico.

Cuadro clínico El agua contaminada por arsénico provoca crisis cardíacas, lesiones cutáneas, cáncer y trastornos mentales en los niños.

Ostracismo Las víctimas del arsénico están a veces estigmatizadas y excluidas de sus comunidades, especialmente cuando sufren lesiones cutáneas. Muchos creen erróneamente que los enfernos son contagiosos.


Fuente: Le Monde

Artículos originales de The Lancet:

Arsenic exposure from drinking water, and all-cause and chronic-disease mortalities in Bangladesh (HEALS): a prospective cohort study y

Arsenic-related mortality in Bangladesh

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Col·lectiu de persones en defensa de la salut pública
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